Предыстория, основание города и XVIII век

С Древнейших времён на берегах Невы и восточном побережье Финского залива жили люди. Около 12 тысяч лет до нашей эры финно-угры (водь и ижора) пришли к Приневью из-за Урала. В VIII—IX веках берега Невы заселили восточные славяне (ильменские словене и кривичи). Здесь они занимались подсечно-огневым земледелием, скотоводством, охотой и рыбалкой. В начале IX века эти земли вошли в состав единого Древнеславянского государства, составив часть территории Великого Новгорода под названием Водская пятина, местность справа по течению Невы именовалась Карельской землёй, слева — Ижорской землёй. В VIII—XIII веках по Неве проходил водный путь «Из варяг в греки» из Скандинавии через Восточную Европу в Византию.

В этот период Новгородская республика постоянно вела войны со шведами. 15 июля 1240 года при впадении реки Ижоры в Неву состоялось сражение между новгородским ополчением под командованием князя Александра Ярославича и шведским войском. В 1300 году шведами при впадении реки Охта в Неву была построена крепость Ландскрона, однако спустя год она была взята соединённой дружиной из новгородцев и местных карел и срыта до основания. На месте бывшей Ландскроны долгое время существовало «Невское устье» — новгородское торжище, то есть рынок. В XV веке Ижорская земля, в составе Новгородской республики была присоединена к себе Московским Великим княжеством. В результате поражения в войне со Швецией по Столбовскому миру 1617 года земли по реке Неве вошли в состав Шведской Ингерманландии, торговым и административным центром которой стал город Ниен около крепости Ниеншанц, построенной в 1642 году на месте Ландскроны.

В результате Северной войны 1700—1721 годов долина реки Невы была отвоёвана у Швеции и вошла в состав Российской империи (по Ништадтскому мирному договору от 30 августа (10 сентября) 1721 года). 16 (27) мая 1703 года в устье Невы неподалёку от Ниена императором Петром I был заложен город Санкт-Петербург. Этим днём датируется закладка царём-реформатором Петропавловской крепости — первого здания города — на Заячьем острове. Новая крепость своими орудиями должна была перекрывать фарватеры по двум наиболее крупным рукавам дельты реки — Неве и Большой Невке. В 1704 году для защиты морских рубежей России на острове Котлин была основана крепость Кронштадт. Новому городу Пётр I придавал важное стратегическое значение для обеспечения водного пути из России в Западную Европу.

В первые десять лет существования главной частью города был Городской остров (совр. Петроградский остров), здесь находились Гостиный двор, Троицкая церковь, множество служебных зданий, ремесленные слободы и воинские части. Первым промышленным предприятием города стала Адмиралтейская верфь, открытая в 1705 году на Адмиралтейской стороне (левый берег Невы), где в дальнейшем были простроены Галерная верфь, Зимний дворец Петра I и Летний дворец Петра I с Летним садом. С 1712 года город был провозглашён столицей России, а в 1713 году все лица, принадлежащие к царскому двору, должны были селиться в Петербурге, сюда переехал правительственный Сенат.

В 1712 году Пётр I издал указ о создании Генерального плана Санкт-Петербурга. Именно с этого времени активно начали застраиваться Васильевский остров (который должен был стать центром города), Выборгская сторона, разворачивается строительство пригородных дворцов Петергофа, Екатерингофа, Ораниенбаума. К 1725 году построены Смольный двор, Литейный двор, водяные пильные мельницы, кирпичные, восковый, пороховые, оружейный, шпалерный, кожевенный и другие заводы, пищевые предприятия, в 1924 году переведён из Москвы Монетный двор. В 1725 году была основана Петербургская Академия наук, где с 1728 года стала выходить первая русская газета «Санкт-Петербургские ведомости».

В результате пожаров и наводнений многие здания петровского Петербурга к середине XVIII века пришли в ветхое состояние или были уничтожены. Так, летом 1736 и 1737 годов в Петербурге произошли два пожара (выгорела вся деревянная Морская слобода и значительная часть Адмиралтейского острова). В 1737 году указом императрицы Анны Иоанновны создаётся Комиссия о Санкт-Петербургском строении (возглавлял комиссию П. М. Еропкин). По этому плану утверждалась идея трёхлучевого развития Петербурга от Адмиралтейства, становившегося композиционным центром, а роль главной магистрали отводилась Невскому проспекту. В 1762 году на смену этой комиссии пришла Комиссия о каменном строении Санкт-Петербурга и Москвы, которая регулировала застройку набережных малых рек и каналов, формирование архитектурных ансамблей центральных площадей. 29 июля 1731 года открывается Кадетский корпус, а в 1759 — Пажеский корпус.

Создаётся целый ряд училищ — Горное училище и т. д. Санкт-Петербург становится одним из крупнейших научных центров в России. Развивается и культурная жизнь в Северной столице. 30 августа 1756 года издаётся указ о создании первого в стране государственного театра, 4 ноября 1764 года считается основанием Императорской Академии художеств. К концу XVIII века население города превысило 200 тысяч человек, в городе действует более 60 православных и 15 иноверческих церквей. По данным на 1780 год, в городе насчитывалось более 1200 улиц и переулков, 3,3 тысячи домов, вся центральная часть города уже полностью была замощена булыжником и покрыта поперечными досками. После 1785 года создаётся орган, «заведующий делами всесословного городского населения и образующийся путём всесословных выборов», — Городская Дума.